Черкассы расположены на правом берегу Кременчугского водохранилища, построенного в среднем течении Днепра и находятся примерно в 157 км[3] (физически, по автодороге — 186 км, по железной дороге — 240 км) от Киева.

Изначально город находился вдоль берега реки Днепр, в низине. За счёт приезжих литовских торговцев был организован мытный пост, на котором приезжие купцы платили мыто за право торговли с местными купцами. Там же располагались лесопильни, жили жители города. В настоящее время район города называется Мытница. Название Мытница в данном случае происходит от слова «намывать». Микрорайон построен на намытом земснарядами песке, на площади, затопленной Днепром после создания Кременчугского водохранилища.

Другая версия[4]: Весь город граничил нынешними улицами Университетская, Гоголя, Рождественская, а в низу на так называемому Подоле, — Днепровским рукавом, который называли р. Мытницею. Эта река в которую впадали несколько еще меньших родников, проходила ближе к Днепру от нынешней ул. Гагарина.

Со временем город начал разрастаться и расстраиваться, появились здания, в том числе и каменные. До начала XX века большинство промышленных предприятий находилось на Мытнице. Понятия Мытницы тогда не было, были Подол и Казбет. Казбет назван по аналогии с горным Кавказом, так как подняться на Днепровские кручи с Подола стоило аналогичных усилий.[источник не указан 2136 дней]

Появление электричества и плана генеральной застройки города позволило строить и открывать промышленные предприятия не только в пойме реки Днепр, но и в других, более поздних частях города, находящихся на возвышенности.

В административном отношении город разделяется на 2 городских района: Приднепровский и Сосновский. К последнему также относится посёлок Оршанец.